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Cassini, la descente finale

Une mission exceptionnelle

Cassini est un projet  d'exploration spatiale très ambitieux, avec une sonde qui aura passé près de 20 ans dans l'espace. La sonde Cassini elle-même est la première à être mise en orbite autour de Saturne, dont les missions Voyager ...

Alzheimer et l'immunité du cerveau

Qui est touché par la maladie d'Alzheimer ?

La maladie neurodégénérative d’Alzheimer est la cause la plus courante de démence, puisqu'elle serait à l’origine de près de 70% des cas. Ses premières ...

Vers un nouvel outil de génie génétique

Que sont les ARN circulaires ?

L'ARN, acide ribonucléique constitué principalement d'un seul brin de nucléotide, est une molécule non codante ou participant à l'expression du

Observation directe d'une exoplanète

L'instrument Sphère et ses techniques de détection

Comment détecter les exoplanètes ? L'entreprise est difficile puisque les planètes n'émettent pas de lumière par elles-mêmes, elles réfléchissent ...

La microfluidique pour réduire la pollution

La physique de la microfluidique

La microfluidique, science des fluides au niveau du micromètre, est apparue au début des années 2000. Les phénomènes mettant en jeu les fluides existent partout dans la nature, ...

L'accélération de l'expansion de l'Univers

Le modèle cosmologique à l'épreuve

Une des énigmes majeures de l'astrophysique est de comprendre l'accélération de l'expansion de l'Univers. Afin de caractériser la nature de l'énergie ...

Un tamis moléculaire plus performant et vert

La purification du gaz naturel

Le gaz naturel extrait du sol a besoin que l'on élimine l'eau et le dioxyde de carbone qu'il contient, afin que seul le

Dévier les astéroïdes géocroiseurs

Quels astéroïdes nous menacent ?

Les astéroïdes sont des corps rocheux errant dans l'espace, d'un diamètre compris entre dix mètres et mille kilomètres. Plusieurs millions d'entre eux gravitent dans le système solaire, notamment entre Mars et Jupiter dans la ceinture principale d'astéroïdes, ou encore, dans la ceinture de Kuiper au-delà de Neptune. Par le jeu des perturbations gravitationnelles, leur trajectoire les fait parfois croiser notre orbite, auquel cas on les appelle des géocroiseurs. Lorsqu'il pénètrent dans l'atmosphère et atteignent la surface, il s'agit de météorites.

Comme les comètes, les astéroïdes ont contribué à l'apparition de la vie sur Terre en y apportant de l'eau et des matériaux organiques, mais ils ont aussi provoqué des destructions, directement par leur impact ou indirectement par leurs effets sur le climat et les écosystèmes. Le risque d'être touché par un astéroïde est faible à l'échelle d'une vie humaine, mais certain sur la durée, avec des effets dévastateurs s'il tombe sur une zone densément peuplée.

La communauté scientifique parvient aujourd'hui à surveiller 90% des objets célestes de plus de 1 kilomètre, 30% des astéroïdes de 160 mètres et plus et 1% des corps de plus de 30 mètres, ces derniers pouvant détruire une ville. Les efforts s'accroissent pour mieux les recenser et développer des missions permettant de réagir à leur éventuelle venue. Leur potentiel de dangerosité est classé selon l'échelle de Turin, graduée de 0 à 10, 10 signifiant une collision frontale avec la planète.

Trois techniques pour dévier un astéroïde

Pour se protéger d'une collision dangereuse, il faut s'adapter aux risques possibles. Ainsi, pour les astéroïdes de taille inférieure à 50 mètres avec un temps d'impact très court, la seule possibilité est de prédire le point d'impact et d'évacuer la zone concernée. Si l'objet est plus gros ou le temps avant l'impact plus long, trois techniques sont à l'étude pour faire dévier l'astéroïde et éviter la collision.

Pour les astéroïdes de taille inférieure à cinquante mètres avec un temps d'impact suffisant, la méthode du tracteur gravitationnel consiste à envoyer un assemblage assez massif de satellites artificiels près de l'astéroïde. La force de gravitation va alors modifier la vitesse et la trajectoire de l'astéroïde, l'envoyant sur une orbite différente de celle de la planète. Cette solution, qui nécessite des modélisations et des calculs très poussés, n'existe pour l'instant qu'à l'état de théorie.

Pour les astéroïdes de taille comprise entre cinquante mètres et plusieurs centaines de mètres, la technique de l'impacteur cinétique consiste à envoyer une fusée heurter à très grande vitesse l'astéroïde, à un endroit et avec une vitesse précise. La mission américano-européenne AIDA mettra à l'épreuve cette solution, avec l'engin autoguidé baptisé DART. En 2022, il devra percuter la lune de l'astéroïde Didymos, afin d'observer la réaction de l'objet céleste.

Pour les astéroïdes de taille supérieure à un kilomètre, la solution envisagée est de lancer une ogive nucléaire dans l'espace pour la faire exploser à proximité de l'astéroïde. Le risque est de générer plusieurs morceaux au comportement imprévisible, qui pourraient donc être plusieurs à percuter la planète en suivant leur nouvelle trajectoire. Seuls des travaux de simulation étudient cette idée, car les objets de grande taille sont quasiment tous identifiés et ne posent aucun problème pour les siècles à venir.

En savoir plus

Une sonde à l'assaut d'un astéroïde, sur Sciences en ligne

La journée mondiale des astéroïdes, sur Explorathèque

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Le cerveau à l’honneur
La recherche en neurosciences progresse, mais le cerveau est loin d'avoir dévoilé tous ses mystères.

Le pilote de l'organisme

Avec sa masse d’environ 1300 g, le cerveau humain est certainement la structure vivante la plus complexe. Son réseau de connexions est capable de transporter et de stocker de l’information, et bien plus. Le cerveau est le pilote du système nerveux, lequel contrôle toutes les fonctions de notre corps : battements cardiaques, respiration, émotions, apprentissage, mémoire. Il contrôle aussi notre système immunitaire, déterminant ainsi la façon dont chaque individu répond aux maladies et aux traitements médicaux. Enfin, le cerveau, c’est aussi nos pensées, nos espoirs, nos rêves, notre imagination. Les scientifiques sont encore loin d’avoir découvert toutes les capacités du cerveau.  

Un réseau toujours en évolution

Chaque personne possède au moins 100 milliards de cellules nerveuses : les neurones. A la base de toutes les fonctions cérébrales de l’Homme, ils assurent la communication de l’information dans le cerveau et en direction du corps. Au cours du développement embryonnaire, les neurones se forment, croissent, puis poursuivent leur évolution en même temps que l'embryon grandit. Le résultat est un circuit neuronal fonctionnel et efficace qui continuera à se transformer tout la vie. Cependant, là encore, le cerveau conserve sa part de mystère, les chercheurs continuant à faire progresser la compréhension du système nerveux, grâce en particulier à la génomique ou à l'imagerie cérébrale fonctionnelle.

Mieux comprendre pour mieux prévenir

Dans le monde, ce sont des centaines de millions de personnes qui sont atteintes de troubles neurologiques. 6.2 millions de personnes décèdent chaque année d’un accident vasculaire cérébral. Plus de 50 millions souffrent d’épilepsie. Enfin, 36 millions de personne sont atteintes de démence, la maladie d’Alzheimer représentant 60 à 70 % des cas.

L’amélioration de la connaissance des mécanismes cognitifs et comportementaux et de l’influence du cerveau sur notre corps,  sont les principaux objectifs des chercheurs en neurosciences, notamment pour agir en matière de prévention des maladies neurodégénératives sont les principaux objectifs des chercheurs en neurosciences. Pour sensibiliser le grand public à l’importance de la recherche sur le cerveau, la Société des Neurosciences coordonne chaque année, et pour la 17ème édition, la semaine du cerveau du 15 au 20 mars.

Pour en savoir plus :

La semaine du cerveau

Le cerveau humain

Les troubles neurologiques

 

Rédaction de Sciences en lignes
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