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Transport de l’énergie électrique

La quasi-totalité de l’énergie électrique dans le monde est produite puis transportée vers les villes et les centres industriels sous forme de courant

Atmosphère de la Terre primitive

Auteur C Eeckhout.

L’atmosphère primitive et son évolution

Au Précambrien, l'atmosphère primitive de notre planète était dépourvue d’oxygène et riche en dioxyde de carbone (CO2) et en méthane, ainsi ...

En route vers le Soleil

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Un voyage d'enfer

Baptisée en hommage à l'astrophysicien américain Eugene Parker, qui a posé les bases de la théorie du vent solaire, la mission Parker Solar devrait contribuer à percer les mystères ...

Révolution hydrogène

L'hydrogène carburant :

L'hydrogène (ou dihydrogène - H2) est considéré comme étant un carburant propre puisque sa combustion n'émet ni CO2 ni particules fines, mais uniquement ...

Le verre se met au vert

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Le verre, un matériau traditionnel innovant

La production du verre est une activité millénaire, d’abord artisanale, puis industrielle. S’il existe différents types de verres qui se distinguent par leurs compositions, leurs ...

Des nano-balances pour peser des virus

Mesurer le nano monde

Un nano-objet a par définition des dimensions de l'ordre du nanomètre soit (10-9 m). À titre de comparaison, le diamètre d'un cheveu mesure entre 50 et 100 micromètres (10-6 m).

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Nouveau succès pour la mission New Horizons

Pluton et Charon
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Une première historique

Lancée le 19 janvier 2006, New Horizons est une mission spatiale dédiée à l'observation de Pluton et de la ceinture de Kuiper, cette région du système solaire en forme d'anneau ...

Des crustacés pour produire du biocarburant?

Crustacés xylophages

Les Limnories lignorum ou Limnories du bois sont de petits invertébrés xylophages capables d'ingérer le bois immergé dans l'eau de mer. Ils jouent ainsi un rôle important dans l'écosystème littoral en participant au recyclage de la cellulose et de la lignine, le composant du bois qui lui donne sa rigidité. Ils causent également des dégâts en s'attaquant aux coques des bateaux, aux pontons et autres constructions en bois.

Jusqu'à présent, la faculté des limnories à décomposer la lignine restait un mystère.
En étudiant l'intestin des limnories, une équipe de scientifiques a découvert que l'hémocyanine, protéine responsable de la couleur bleue du sang de ces invertébrés, joue un rôle primordial dans leur capacité à digérer les sucres du bois.

L'hémocyanine est une protéine connue pour son rôle de transporteur de l'oxygène chez certains invertébrés, de la même manière que l'hémoglobine chez les vertébrés.
Alors que l'hémoglobine lie l'oxygène grâce aux atomes de fer de sa structure, qui donnent au sang sa couleur rouge, l'hémocyanine fait de même avec des atomes de cuivre, à l'origine d'une couleur bleue. Les limnories exploitent les propriétés oxydantes de l'hémocyanine pour attaquer les liaisons au sein de la lignine.
 

Une nouvelle piste pour les énergies renouvelables ?

Le Professeur Simon McQueen-Mason, du département de biologie de l'université de York, qui conduit ces recherches, explique que : « Les limnories sont les seuls animaux pourvus d'un système digestif stérile connus à ce jour. Cela rend leur méthode de digestion du bois plus facile à étudier que celle d'autres créatures xylophages comme les termites, chez lesquelles la digestion est assurée par des milliers de microorganismes intestinaux ». 
Il ajoute : « Nous avons découvert que les limnories déchiquètent le bois en le mâchant en de minuscules morceaux avant de se servir de l'hémocyanine pour s'attaquer à la structure de la lignine. »

Les recherches menées par des équipes des universités de York, Portsmouth, Cambridge et Sao Paulo ont révélé que traiter le bois avec l'hémocyanine permet de doubler la quantité de sucre libérée, sans avoir recours à des traitements thermochimiques coûteux et énergivores.

La troisième génération de biocarburants, dont la recherche se focalise pour l'instant sur les microalgues, pourrait bien accueillir ce candidat innatendu. Cette découverte pourrait permettre, à terme, de réduire l'énergie nécessaire pour transformer le bois en biocarburant.

Publié le 14/12/2018

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Clichés d'astéroïdes
Des images inédites en provenance de la ceinture d'astéroïdes

(C) ESO/Vernazza et al. Dans le sens des aiguilles d’une montre en partant du haut à gauche, les astéroïdes Amphitrite, Bamberga, Pallas et Julie.

Les observations

L'instrument SPHERE (Spectro-Polarimètre à Haut contraste dédié à la REcherche d'Exoplanètes) du Very Large Telescope (VLT) de l’ESO a fourni des images d'une précision inégalée de quatre astéroïdes de la ceinture principale. Située entre Mars et Jupiter, cette ceinture ne représente que 4% de la masse lunaire, et sa densité est assez faible : on estime à 5 millions de kilomètres en moyenne l'écart séparant deux astéroïdes - soit 15 fois la distance entre la Terre et la Lune.

Parmi les astéroïdes observés, Bamberga, probablement formé en dehors du système solaire interne et donc riche en glace, aurait migré sur la ceinture principale d'astéroïdes, suite au déplacement des planètes géantes ; Pallas, longtemps répertorié comme une planète, représenterait à lui-seul 7% de la masse de toute la ceinture d'astéroïdes.

Ces observations s'inscrivent dans un projet piloté par le LAM (Laboratoire d'Astrophysique de Marseille, CNRS, Aix-Marseille Université) et visant à mieux comprendre la nature des astéroïdes, et peut-être un jour d'en comprendre l'origine.

Une imagerie sophistiquée

Disposer d'images aussi détaillées de ces planètes non formées constitue une importante avancée scientifique, que l'on doit à l'optique adaptive extrême : une sorte de miroir déformable capable de corriger, à échelle nanométrique, plus de 1200 fois par seconde, grâce à plus de 1300 actionneurs, l'effet des turbulences atmosphériques sur l'image.
À cela, s'ajoutent des techniques de spectroscopie et d'imagerie différentielle qui permettent de distinguer les nuances de couleur et de polarisation dans la lumière. SPHERE est ainsi en mesure de déceler le signal d'une exoplanète près d'un million de fois plus faible que le signal de son étoile attitrée. 
"Comme souvent dans les sciences, rappelle Pierre Vernazza,chercheur au LAM, des performances développées pour un objectif principal, permettent de faire d'importantes avancées dans d'autres domaines". C'est ce qui se passe avec SPHERE, un instrument très complet, avec des applications à l'étude des exoplanètes, mais aussi des astéroïdes de notre système solaire.

Pour en savoir plus

Yannis Benzaïd
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