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Des crustacés pour produire du biocarburant?

Crustacés xylophages

Les Limnories lignorum ou Limnories du bois sont de petits invertébrés xylophages capables d'ingérer le bois immergé dans l'eau de mer. Ils jouent ainsi un rôle important dans l'écosystème littoral en participant au recyclage de la cellulose et de la lignine, le composant du bois qui lui donne sa rigidité. Ils causent également des dégâts en s'attaquant aux coques des bateaux, aux pontons et autres constructions en bois.

Jusqu'à présent, la faculté des limnories à décomposer la lignine restait un mystère.
En étudiant l'intestin des limnories, une équipe de scientifiques a découvert que l'hémocyanine, protéine responsable de la couleur bleue du sang de ces invertébrés, joue un rôle primordial dans leur capacité à digérer les sucres du bois.

L'hémocyanine est une protéine connue pour son rôle de transporteur de l'oxygène chez certains invertébrés, de la même manière que l'hémoglobine chez les vertébrés.
Alors que l'hémoglobine lie l'oxygène grâce aux atomes de fer de sa structure, qui donnent au sang sa couleur rouge, l'hémocyanine fait de même avec des atomes de cuivre, à l'origine d'une couleur bleue. Les limnories exploitent les propriétés oxydantes de l'hémocyanine pour attaquer les liaisons au sein de la lignine.
 

Une nouvelle piste pour les énergies renouvelables ?

Le Professeur Simon McQueen-Mason, du département de biologie de l'université de York, qui conduit ces recherches, explique que : « Les limnories sont les seuls animaux pourvus d'un système digestif stérile connus à ce jour. Cela rend leur méthode de digestion du bois plus facile à étudier que celle d'autres créatures xylophages comme les termites, chez lesquelles la digestion est assurée par des milliers de microorganismes intestinaux ». 
Il ajoute : « Nous avons découvert que les limnories déchiquètent le bois en le mâchant en de minuscules morceaux avant de se servir de l'hémocyanine pour s'attaquer à la structure de la lignine. »

Les recherches menées par des équipes des universités de York, Portsmouth, Cambridge et Sao Paulo ont révélé que traiter le bois avec l'hémocyanine permet de doubler la quantité de sucre libérée, sans avoir recours à des traitements thermochimiques coûteux et énergivores.

La troisième génération de biocarburants, dont la recherche se focalise pour l'instant sur les microalgues, pourrait bien accueillir ce candidat innatendu. Cette découverte pourrait permettre, à terme, de réduire l'énergie nécessaire pour transformer le bois en biocarburant.

Publié le 14/12/2018

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du premier stage au premier emploi


Marie Curie (1867-1934)
Il y a cent cinquante ans naissait Marie Curie, une personnalité hors norme de l'histoire des sciences

Une scientifique d'exception

Née en Pologne à Varsovie en 1867, Marie Curie a mené toute sa carrière scientifique en France. Après de brillantes études en physique et en mathématiques, à la Sorbonne, éprise de "science pure", elle se lance dans la recherche. Alors que le monde scientifique s'enflammait pour les rayons X, Marie Curie eut l'idée judicieuse, au moins au plan scientifique, de se pencher sur un phénomène nouvellement découvert par Henri Becquerel, la radioactivité. Un sujet neuf et vierge de toute théorie explicative, ce qui évitait à Marie Curie les longues recherches bibliographiques, mais sur lequel elle allait pouvoir exercer toute ses compétences d'expérimentatrice. C'est ainsi qu'elle constata que des résidus de minerais d'uranium étaient responsables de rayonnements plus intenses que l'uranium lui-même. Secondée par son mari Pierre Curie, elle parvint à isoler de ces résidus deux nouveaux éléments, le polonium, puis le radium. Ces travaux valurent aux époux Curie de partager avec Becquerel le Prix Nobel de physique 1903 pour la découverte et l'étude de la radioactivité. Un nouveau Prix Nobel, de chimie celui-ci, vint récompenser en 1911 une Marie Curie, qui, entretemps, avait eu à coeur d'appliquer ses recherches à la médecine. Elle avait créé en effet un service de radiologie aux armées. Elle décéda en 1934 des suites d'une leucémie provoquée par ses longues expositions aux rayonnements. 

Première femme à recevoir le Prix Nobel et à entrer au Panthéon pour son mérite propre, Marie Curie est une figure de scientifique emblématique et universelle.

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