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Dévier les astéroïdes géocroiseurs

Quels astéroïdes nous menacent ?

Les astéroïdes sont des corps rocheux errant dans l'espace, d'un diamètre compris entre dix mètres et mille kilomètres. Plusieurs millions d'entre eux gravitent dans le système solaire, notamment entre Mars et Jupiter dans la ceinture principale d'astéroïdes, ou encore, dans la ceinture de Kuiper au-delà de Neptune. Par le jeu des perturbations gravitationnelles, leur trajectoire les fait parfois croiser notre orbite, auquel cas on les appelle des géocroiseurs. Lorsqu'il pénètrent dans l'atmosphère et atteignent la surface, il s'agit de météorites.

Comme les comètes, les astéroïdes ont contribué à l'apparition de la vie sur Terre en y apportant de l'eau et des matériaux organiques, mais ils ont aussi provoqué des destructions, directement par leur impact ou indirectement par leurs effets sur le climat et les écosystèmes. Le risque d'être touché par un astéroïde est faible à l'échelle d'une vie humaine, mais certain sur la durée, avec des effets dévastateurs s'il tombe sur une zone densément peuplée.

La communauté scientifique parvient aujourd'hui à surveiller 90% des objets célestes de plus de 1 kilomètre, 30% des astéroïdes de 160 mètres et plus et 1% des corps de plus de 30 mètres, ces derniers pouvant détruire une ville. Les efforts s'accroissent pour mieux les recenser et développer des missions permettant de réagir à leur éventuelle venue. Leur potentiel de dangerosité est classé selon l'échelle de Turin, graduée de 0 à 10, 10 signifiant une collision frontale avec la planète.

Trois techniques pour dévier un astéroïde

Pour se protéger d'une collision dangereuse, il faut s'adapter aux risques possibles. Ainsi, pour les astéroïdes de taille inférieure à 50 mètres avec un temps d'impact très court, la seule possibilité est de prédire le point d'impact et d'évacuer la zone concernée. Si l'objet est plus gros ou le temps avant l'impact plus long, trois techniques sont à l'étude pour faire dévier l'astéroïde et éviter la collision.

Pour les astéroïdes de taille inférieure à cinquante mètres avec un temps d'impact suffisant, la méthode du tracteur gravitationnel consiste à envoyer un assemblage assez massif de satellites artificiels près de l'astéroïde. La force de gravitation va alors modifier la vitesse et la trajectoire de l'astéroïde, l'envoyant sur une orbite différente de celle de la planète. Cette solution, qui nécessite des modélisations et des calculs très poussés, n'existe pour l'instant qu'à l'état de théorie.

Pour les astéroïdes de taille comprise entre cinquante mètres et plusieurs centaines de mètres, la technique de l'impacteur cinétique consiste à envoyer une fusée heurter à très grande vitesse l'astéroïde, à un endroit et avec une vitesse précise. La mission américano-européenne AIDA mettra à l'épreuve cette solution, avec l'engin autoguidé baptisé DART. En 2022, il devra percuter la lune de l'astéroïde Didymos, afin d'observer la réaction de l'objet céleste.

Pour les astéroïdes de taille supérieure à un kilomètre, la solution envisagée est de lancer une ogive nucléaire dans l'espace pour la faire exploser à proximité de l'astéroïde. Le risque est de générer plusieurs morceaux au comportement imprévisible, qui pourraient donc être plusieurs à percuter la planète en suivant leur nouvelle trajectoire. Seuls des travaux de simulation étudient cette idée, car les objets de grande taille sont quasiment tous identifiés et ne posent aucun problème pour les siècles à venir.

En savoir plus

Une sonde à l'assaut d'un astéroïde, sur Sciences en ligne

La journée mondiale des astéroïdes, sur Explorathèque

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Lutter contre le paludisme
Fléau des zones tropicales, le paludisme fait l'objet de nombreuses recherches et d'indispensables actions de prévention

Une maladie endémique

Le paludisme, ou malaria, est une infection des globules rouges causée par le protozoaire Plasmodium falciparum, qui a pour origine le gorille. Ses symptômes se rapprochent de ceux de la grippe : fièvre, troubles digestifs et fatigues. Lorsqu'un organe vital est atteint on parle de paludisme grave. Le principal vecteur de la maladie est la piqûre des moustiques femelles du genre Anophèles, plus précisément une trentaine d'espèces sur quatre cents connues.

Avec 300 à 500 millions de malades et plus d'un million de décès chaque année, le paludisme est un problème de santé publique majeur, essentiellement dans les régions tropicales. En 2015, 91 pays étaient ainsi confrontés à une transmission continue de cette parasitose et près de la moitié de la population mondiale était exposée au risque de la contracter. Les nourrissons, les enfants de moins de cinq ans, les femmes enceintes, les personnes porteuses du VIH, les migrant·e·s non immunisé·e·s, les populations itinérantes et les voyageur·euse·s sont plus exposé·e·s au paludisme et à ses effets que d'autres groupes de la population.

Prévention

La prévention est cruciale dans la lutte contre le paludisme. Elle passe tout d'abord par des mesures environnementales. Les pays occidentaux ont assaini leurs territoires humides, mais la lutte contre le paludisme reste un défi dans les pays du Sud. À ce type d'actions s'ajoutent l'épandage d'insecticides, la protection des lits par des moustiquaires, l'utilisation individuelle de produits répulsifs et de vêtements couvrants, ainsi que la prise de médicaments antipaludiques en prévention.

Si la couverture par de telles interventions de lutte antivectorielle est suffisamment élevée dans une région, l’ensemble de la communauté peut être protégé. L’action des organisations internationales, le financement des moyens de lutte et l’implication de nombreuses ONG et de groupes locaux ont permis une régression faible mais régulière des chiffres de la maladie.

Les pistes de vaccin

Le cycle de vie du parasite est complexe et ses formes variées selon son stade de développement. Il est ainsi difficile de développer un vaccin approprié, alors que seule la mise à disposition d’un vaccin protecteur à plus de 80% permettrait d’envisager l'éradication complète du paludisme. Les recherches ne faiblissent pas, avec une centaine de pistes actuellement suivies par les scientifiques.

En savoir plus

Le paludisme, animation sur Sciences en ligne

Le paludisme dans le monde, sur Sciences en ligne

Transmission du paludisme, sur Sciences en ligne

Paludisme, dossier de l'INSERM

Paludisme, aide-mémoire de l'OMS

Histoire du paludisme, dossier de l'IRD

Vaincre le paludisme, dossier thématique de l'IRD

Arthur Jeannot
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